蘋果自動駕駛計劃大揭密!裁員 200 人竟能讓「泰坦計畫」隕落?

蘋果自動駕駛計劃大揭密!裁員 200 人竟能讓「泰坦計畫」隕落?
▲蘋果自動駕駛計劃裁員 200 人。(圖/翻攝自雷鋒網)

【原文:《200人的裁員就能讓「泰坦」隕落?蘋果自動駕駛項目大起底》,作者:大壯旅,智慧機器人網編輯整理】

文、圖/雷鋒網

剛剛在自動駕駛領域做出些成績的蘋果又出現重大人事變動。

上周,財大氣粗的硅谷巨頭蘋果宣布:裁掉超過 200 名「泰坦計劃」(Project Titan,蘋果自動駕駛代號)員工。

蘋果發言人確認了這一消息,他表示公司依然珍視自動駕駛帶來的巨大機遇。

「在自動駕駛系統的研發上,我們擁有才華橫溢的團隊和技術。2019 年,團隊會將精力集中在幾大關鍵領域,因此一些小組會被調配到公司其他部門服務,推動蘋果機器學習等項目繼續前進。」蘋果發言人解釋。「我們依然相信,自動駕駛系統能創造巨大機遇,而蘋果有能力為其進步做出貢獻,這也是我們參與過最宏大的機器學習項目。」

2018 年 8 月,蘋果選中 Doug Field 來領導「泰坦計劃」,這位蘋果老兵還曾出任特斯拉工程副總裁,與他一同掌舵的是 Bob Mansfield。在蘋果內部,這次裁員被看做領導層更換后的必然結果。

除了被裁的 200 多名員工,還有不少員工也受到了此次重組的影響,他們雖然還是蘋果員工,但已經不再是「泰坦計劃」的團隊成員。

有趣的是,不久之前蘋果 CEO Tim Cook 曾將公司在健康領域的一系列動作捧為蘋果未來增長的基石,  不知「泰坦計劃」是否已然失寵。「我相信,未來當你回望歷史,會發現蘋果對人類最大的貢獻其實是在健康領域。」Cook 表示。

對於蘋果的自動駕駛計劃,最近幾個月公司高管們依然三緘其口,但可以肯定的是,蘋果已經熄滅了造車的野心,將精力集中在自動駕駛軟件上。

其實 2016 年時「泰坦計劃」就遭遇過重大變故,蘋果狠心進行了大裁員並更改了項目戰略。眼下,全自動駕駛汽車依然實驗性質十足,即使像 Waymo、Cruise 和特斯拉這樣的領先者也同樣如履薄冰。

無論是汽車大鱷、科技巨頭、新創公司還是風投巨子都已經在這一領域投入巨資,在見到成果前,它們是不會退縮的。

那些公開的秘密

據雷鋒網新智駕了解,2014 年,蘋果的「泰坦計劃」正式鳴鑼開跑,這個項目全盛時期擁有超過 1000 名員工,大家聚在 Cupertino 總部附近的一個秘密地點研發一款電動車。

可惜好景不長,僅僅兩年時間蘋果的造車計劃就遭受重創,各種問題交織下蘋果直接擱置了造車的夢想。

那次變故后,蘋果直接裁掉了幾百名員工。接着就是 Bob Mansfield 走馬上任,「泰坦計劃」也縮減成開發自動駕駛系統,而非曾經的整車。

不過,擅長硬件的蘋果怎麼會甘當綠葉?2018 年 8 月重返老東家的 Doug Fields 就引發人們新的猜測——蘋果造車之心未死。

一直神準的分析師郭明錤也相信,蘋果還在研發 Apple Car,這款車型會在 2023-2025 年間問世。同時,這款車型還會成為下一個蘋果明星產品,因為蘋果在軟硬件及服務整合上有巨大優勢。

2017 年 6 月,Tim Cook 才第一次公開談起蘋果在自動駕駛軟件上的工作。「我們正專註於自動駕駛系統,這是一項非常重要的核心科技,蘋果將其看作所有 AI 項目之母,因為它可能是最困難的 AI 項目之一了。」Cook 。不過,想從 Cook 口中撬出相關細節恐怕比登天還難。

可惜監管部門可不會幫蘋果保密。

2017 年年初,蘋果拿到了加州車管所的自動駕駛測試執照。同年 4 月,蘋果的雷克薩斯測試車就開始在路上測試了。

隨着時間的推移,這些測試車上的傳感器陣列也在不斷變化。2017 年 8 月,有人發現了測試車上新增了激光雷達傳感器。2018 年開始后,車隊規模則有了快速增長,進入 5 月,蘋果登記在冊的測試車達到 70 輛。

除了藉助這些雷克薩斯測試自動駕駛軟件,蘋果還搞起了名為「PAIL」的自動駕駛穿梭車服務,這個項目主要是方便蘋果員工在硅谷的辦公室之間穿梭。在 PAIL 項目中,蘋果還拉到了合作夥伴大眾,不過德國巨頭只是負責提供 T6 商務車罷了。

據悉,蘋果有多個團隊同時開展工作,大家負責自動駕駛軟件的不同層面。舉例來說,在加拿大就有負責開發基礎操作系統的團隊,這些工程師都是黑莓 QNX 項目的大牛。同時,還有其他團隊為這套系統開發軟件。

你不了解的蘋果造車簡史

據雷鋒網新智駕(微信:AI-Drive)了解,蘋果對造車的興趣可以追溯到 iPhone 誕生之前的時光,當時高管們就迫切想拿出一輛車來,比 iPhone 都急迫。

喬布斯生前也對造車十分上心。

2010 年時他甚至還和 V-Vehicle(小型車)製造商見了面。不過消息顯示,其實 2008 年蘋果就擱置了造車計劃,因為那時蘋果已經開始從 iPhone 上嘗到甜頭。

有了 iPhone 這個「超級搖錢樹」后,蘋果開始變得富可敵國,因此不差錢的它再次開始探索與車相關的項目。

2015 年 2 月,一台小貨車成了北加州街道上的神秘角色。車上裝配的大量攝像頭讓人不禁猜想,蘋果是不是要學谷歌搞街景?

不過,當時已經有人窺見了蘋果對自動駕駛的野心,雖然這輛小貨車一直由司機駕駛。被一再追問后,蘋果澄清稱該車與地圖項目有關,但大家還是覺得它背後藏着驚天秘密。

蘋果神秘小貨車曝光幾天後,就有匿名員工給外媒 Business Insider 發了一封爆料郵件:他表示蘋果正在搞的項目要從特斯拉手裡搶蛋糕,而在優厚的條件吸引下,許多特斯拉員工已經選擇「棄暗投明」。

這一爆料引發了大家打聽八卦的慾望,多家媒體開始深挖蘋果的新計劃。2 月中旬,《金融時報》就撰文稱蘋果正在招聘汽車技術和設計專家(其中包括奔馳前研發主管 Johann Jungwirth),而他們的工作地點是一個絕密的實驗室。

最初,許多媒體猜測蘋果只是基於 CarPlay 打造一個先進的軟件平台,畢竟整車製造對蘋果來說完全是一片空白。幾個小時后,《華爾街日報》就扔下重磅炸彈:蘋果正在打造電動汽車,而且項目啟動已經一年多了,負責該項目的是蘋果產品設計副總裁  Dan Riccio。同時,「泰坦計劃」這個名字也第一次為人所熟知。

消息顯示,蘋果的造車團隊開發了大量新技術,比如無聲的電動門、煥然一新的內飾、 激光雷達隱藏方案以及球形車輪等。不過,擅長外觀設計的蘋果卻一直沒能定下這輛車的造型,高管們在車輛採用何種自動駕駛技術上也無法達成共識,這就導致項目一拖再拖,團隊內部矛盾也逐漸激化。

2016 年 1 月,Steve Zadesky 宣布退出該項目。7月份,已經退休 4 年的 Mansfield 重回蘋果,掌舵電動車團隊。

Mansfield 來了之後,蘋果的戰略就開始向自動駕駛傾斜。同年 8、9 兩個月份,「泰坦計劃」裁掉不少人來了次「重啟」,許多被炒的人後來都加入了其他自動駕駛新創公司。

轉型開發自動駕駛軟件后,劇情就發展到在加州租雷克薩斯 SUV 的階段。有消息顯示,蘋果還在亞利桑那租了測試場。

隨後就是不斷的測試,以及與大眾合作,還有蘋果在造車與開發軟件間不斷搖擺的故事。

招聘秘史

Apple Car 項目開始時,這個團隊已經有 200 人,當時的目標是擴大至 1000 人。

2015 年年初,蘋果就開始從汽車行業及其他相關領域(如電池技術和自動駕駛系統)挖人。即使是在所謂的「轉型期」,蘋果一直都沒停過招聘,這讓外界根本摸不清它的底牌。

蘋果招聘的人來源很廣,他們中既有特斯拉(光從特斯拉蘋果就挖來五名高管)、福特、英偉達、博世、德爾福和通用等公司「招安」的精英,也有從新創公司補充來的生力軍,如果列出這些招聘來大牛們的頭銜,恐怕你們都得嚇一跳。

從電池新創公司 A123 Systems 挖人還給蘋果惹了官司,被挖來的 A123 五虎將中,就有前 CTO Mujeeb Ijaz,他此前還在福特就職。

2018 年 8 月,Doug Field 被返聘回蘋果,此前他在特斯拉待了 5 年,親眼見證了 Model 3 的崛起,而在加入特斯拉之前 Field 是蘋果 Mac 硬件工程副總裁。

神秘總部

一些傳聞中總少不了 Apple Car 的神秘總部,業內猜測蘋果將這個最高機密的總部設在了桑尼維爾,離蘋果的新總部只有幾分鐘車程。

蘋果確實在桑尼維爾租了不少辦公樓,其內部代號都是希臘神話中的角色,與「泰坦」高度相關。不過,外界懷疑蘋果會在其他公司的掩護下搞秘密行動,而這家公司就是所謂的市場研究公司 SixtyEight Research,因為該公司居然獲批建設「汽車工作區」和「維修車間」。

除了硅谷,蘋果還在德國柏林有一個秘密的車輛實驗室,這裡有 15 至 20 名員工,他們都是德國汽車行業的精英,有工程、軟硬件和銷售方面的背景。

2018 年年末,蘋果還在加州苗比達租了一個製造車間。現在我們還不知道蘋果的目的是什麼,但這個車間應該與汽車項目有關。

10 億美元投滴滴

除了上述線索,蘋果的一筆重要投資也值得一提。2016 年 5 月,蘋果給滴滴出行簽了一張 10 億美元的支票。兩個月後,滴滴就吃掉了 Uber 中國區業務。

未來,滴滴可能會成為蘋果汽車項目的重要助手,為其自動駕駛汽車提供源源不斷的天量數據。如果蘋果真的只開發自動駕駛系統,也能部署在滴滴的車隊中不斷提升自動駕駛算法。

搶注域名

最後一個暴露蘋果野心的是域名。

2015 年 12 月份,蘋果直接搶注了 3 個頂級域名,包括 apple.car、apple.cars 和 apple.auto。雖然有人辯解稱,蘋果搶注這幾個域名是為了 CarPlay,但外界認為蘋果與未來的電動車或自動駕駛系統關係更為密切。

目前,蘋果並沒有為這些域名更新任何信息。

附「泰坦計劃」年表:

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