NASA 盼用核動力「隧道機器人」 於木星衛星歐羅巴上尋找生命

NASA 盼用核動力「隧道機器人」 於木星衛星歐羅巴上尋找生命

▲NASA 要用科技探勘木衛二上的生命跡象。(圖/翻攝自網路)

【原文:《核動力「隧道機器人」將在木星衛星歐羅巴上尋找生命》,作者:機器人庫,智慧機器人網編輯整理】

文/ OFweek 機器人網

美國太空總署伽利略號太空船多次飛越木星的衛星木衛二( 1995 年至 2003 年間)。從對月球的觀察中得出的一些發現表明,在木衛二冰封的表面下存在著液體海洋。研究人員認為,海洋中可能存在微生物,或者已經滅絕的微生物。儘管研究人員普遍同意從哪裡尋找—在厚厚的、行星般寬的冰層下面,水與岩石核心接觸的地方,以及生命的生化成分可能存在的地方——但如何到那裡收集樣本仍然是一個主要的技術問題。

▲在木衛二冰封的表面下存在著液體海洋。(圖/翻攝自網路)

芝加哥伊利諾大學地球與環境科學副教授安德魯·多巴德( Andrew Dombard )說:據估計冰層厚度在 2 至 30 公里( 1.2 至 18.6 英里)之間。 Dombard 和他的同事在華盛頓舉行的美國地球物理聯盟會議上提出了一個可能的解決方案,美國將發射一枚核動力隧道探測器。多巴德和他的配偶達西·邁耶-多巴德(D'arcy Meyer-Dombard)是 NASA 格倫研究羅盤小組( Glenn Research COMPASS team )的一員。該小組是由科學家和工程師組成的多學科小組,任務是為太空探索和科學任務設計技術和解決方案。

該小組對一種核動力「隧道機器人」進行了概念研究,這種機器人可以穿透冰層,到達木衛二海洋的頂部,同時攜帶可以用來尋找生命跡象或滅絕生命的設備和儀器,機器人還將評估冰架本身的可居住性。 Dombard 說:我們並不擔心我們的隧道機器人如何到達木衛二,或者如何被部署到冰層中,只是假設它能飛到那裡,然後我們把注意力集中在它降落到海洋的過程中會如何工作上。機器人將在整個外殼上取樣冰,以及在冰水界面上取樣水,並觀察冰的底部,尋找微生物生物膜,機器人還能在冰層內搜索液態水「湖泊」。

▲(圖/翻攝自網路)

研究人員考慮了機器人的兩種設計:一種由小型核反應堆供電,另一種由通用熱源磚供電—用於太空任務的放射性熱源模塊。這兩種來源的熱量都可以用來融化冰殼。通信將由一串「中繼器」提供,這些中繼器通過光纖電纜連接到機器人上。 NASA 經常贊助概念研究,以測試在太陽系中回答重要問題所需的技術在哪裡。也許沒有什麼問題比「其他地方有生命嗎?」重要,也是歐羅巴最值得一看的地方之一。

▲ NASA 規劃打造柔軟帶觸角的探測機器人。(圖/翻攝自網路)

隧道機器人任務是否被安排,如果是,這些設計是否被選中,還有待觀察。來自約翰霍普金斯大學應用物理實驗室的凱瑟琳·克拉夫特和 COMPASS 團隊領導著史蒂文·奧爾森和 NASA 格倫研究中心的邁克爾·紐曼也參與了這項概念研究。

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