引發生物武器擔憂!美軍以基因編輯技術讓昆蟲化身「疫苗」 對抗農作物病蟲害

引發生物武器擔憂!美軍以基因編輯技術讓昆蟲化身「疫苗」 對抗農作物病蟲害
▲以往被視為害蟲的蚜蟲,未來可能將成為「疫苗」,替作物傳遞抗蟲害基因。(圖/取自 Pixabay)

陳建鈞/綜合報導

美軍正研究如何透過改造昆蟲基因,讓牠們成為農作物的「疫苗」,使玉米、大豆生長得更健壯、耐疾病蟲害。儘管這項研究看似立意良善,近期發表在《科學》期刊的一篇文章卻認為,這項研究最終可能導致生化武器誕生。

生產更美味、健康的蔬果,往往需要歷經數代甚至數十代的人擇,才能淘汰不良的作物,篩選出那些理想品種。不過,現在美軍期望透過基因編輯技術,來加速這個過程。

根據《Wired》報導,早在 4 年前,美軍國防高等計畫研究署(DARPA)就開始一項名為「Insect Allies」的研究,欲利用昆蟲向作物散播特定基因片段,達成在極短時間內,改變作物基因的目標。

假設你是個辛勤工作的農民,擁有一片肥碩的玉米田,而你今天才得知下個月會有蝗蟲過境,這時你該怎麼保護自己流汗換來的作物?在美軍的設想裡,你可以去購買感染抗蝗蟲轉基因病毒的蚜蟲,然後放到田裡讓牠們啃咬作物。

理論上,當作物被這些蚜蟲啃咬後,就會獲得此種轉基因病毒,可能一個星期就能將整片玉米田轉化為抗蝗蟲玉米,及時應對即將到來的災難。

由於這項研究是出於和平目的,美國國務院表示,這並未違反國際禁止生物武器公約,但這個說法,並沒有辦法讓各路學者放心。

馬克斯.普朗克學會生物學家 Guy Reeves 便與同事們共同在《科學》期刊上發表文章,述說他們對這項技術的擔憂。

他提到,儘管每一步進展都是在為農業做出貢獻,但這項技術更容易被用在軍事用途上,「破壞比給予一項新能力要來得簡單許多。」Reeves 認為,雖然這項技術宗旨是讓作物及時擁有對抗天災人禍的力量,但同樣能被用於毀壞大片作物,例如釋放帶有特定轉基因病毒的昆蟲,使被咬到的作物失去繁殖能力。

DARPA 如何管理釋放出去的昆蟲,也是個令人好奇的問題,Reeves 表示,很難不讓昆蟲將轉基因病毒帶到目標區域以外的地方,不同作物可能也需要以不同的方式進行編輯,倚靠難以管理的昆蟲實在不是個精確的手段。

另外,也有其他學者認為,這項研究可能會喚起他國,對於農作物遭受生物武器攻擊的擔憂。

對於各方的質疑,DARPA 該計畫負責人 Blake Bextine 的回應很簡單,「我們沒有開發生物武器。任何革命性的技術,你總能在不同領域找到它的用途。」

目前該研究的第一階段剛剛結束,Bextine 透露,研究團隊已成功利用昆蟲將特定基因傳遞到作物,接下來將測試在擁有複數種類植物、昆蟲的環境下,能否順利將轉基因病毒輸送給作物。

相比現有的基因編輯技術,Bextine 提到,這種轉基因技術會讓糧食生產更有效率,舉例來說,抗蝗蟲品種的玉米,為了產生抵禦蟲害的蛋白質,生長會較普通品種的玉米緩慢,而這項技術意謂著,農夫平時能種植快速生長的品種,僅在必要時讓作物切換成「抗蟲害模式」避免損失。

Bextine 表示,協助作物抵禦新的威脅就是這項研究的一切,「糧食安全即國家安全。我們希望能守護糧食供應。」

留言

延伸閱讀