全球首創!歐洲太空總署新型電離子推進器 只要「吃空氣」就能飛

全球首創!歐洲太空總署新型電離子推進器 只要「吃空氣」就能飛
▲歐洲太空總署新型電離子推進器,只要「吃空氣」就能飛。(圖/翻攝自ESA,下同)

吳佳臻/綜合報導

「空氣做為燃料」,應該是眾多人的心聲。近期,歐洲太空總署(ESA)便開發一款新型電離子推進器,以太空中稀薄的氣體作為推進劑,實現衛星在低軌道進行長時間飛行的任務。值得一提的是,這個推進器並非紙上談兵,已通過實驗室測試。

到目前為止,在天上儘管有許多人工衛星借助推進器之力,在低軌道上運行著,但是這些推進器無不需要推進劑作為燃料,一旦消耗殆盡,就只能跟宇宙 Say Good Bye。

為了實現長時間運行的任務,歐洲太空總署將推進劑動到了取之不盡用之不竭的「空氣」身上。這款「吃空氣」推進器,內部構造相當簡單,一個進氣口、電極、線圈。

首先透過波蘭公司 QuinteScience 開發的空氣吸取器,收集、壓縮大氣底層的稀薄氣體。接著再賦予空氣電荷,藉以產生加速力,並利用反作用力作為推進力使用。

儘管以這種方式產生的推力並不強,但是具有馬拉松選手的特性,足以讓人工衛星在 200 公里高度的低軌道中,進行長時間的運行。不僅如此,新型推進器也可應用於行星探查任務,例如運用火星的二氧化碳作為燃料。

值得一提的是,團隊也於模擬高度 200 公里大氣環境的真空實驗室進行測試,過程中先以氙氣作為推進劑,冒出藍色的推進流,接著漸漸將氣體換為氮氣、二氧化碳的混合空氣,推進流顏色逐漸變成紫色,這便代表著以空氣作為推進劑是可行的。

空氣電離子推進器的實現,未來可望為人類在太空中,執行過去不可能的任務。

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