影/發明指尖陀螺爆紅卻窮到付不出電話費 她說:因為當年我沒錢續交專利費

影/發明指尖陀螺爆紅卻窮到付不出電話費 她說:因為當年我沒錢續交專利費
▲指尖陀螺發明者凱薩琳赫廷格和孫女。(圖/翻攝自atresmedia)

 編譯張岑宇/綜合外電報導

住在美國佛羅里達州、62歲的凱薩琳赫廷格(Catherine Hettinger),是熱門玩具指尖陀螺的發明人,雖然指尖陀螺一上市便大受歡迎,她卻未能因此獲利,甚至窮到連電話費都繳不出來;近期,她在接受《衛報》訪問時,說出了原因,「很簡單,因為我沒錢續交專利費。」

 ▲指尖陀螺的由來。(影片/取自YouTube,若遭移除請見諒)

20多年前赫廷格因為患了重病,無法陪7歲的女兒親自玩玩具,因此創造出了這款簡單容易上手的小玩具,並於1993年將指尖陀螺申請專利,可惜到了2005年,赫廷格因沒錢支付400美元(約新台幣1萬2163元)的專利續期費用,只好被迫放棄專利。 

指尖陀螺(fidget spinner)外型如手掌大,構造相當簡單,中間有一個中心軸、旁邊有3塊葉片。玩法簡單,只需抓緊中心軸,轉動葉片就可以自行旋轉,有助減壓、能夠緩解過動症或焦慮問題。

 ▲指尖陀螺示範影片。(影片/取自YouTube,若遭移除請見諒)

赫廷格女士談到發明動機,一開始只是想要研發可以讓人感到平靜的小玩具,二十餘年前曾去以色列旅行拜訪姐姐,她聽聞巴勒斯坦青年在示威衝突中,會向以色列員警投擲石塊,因此啟發了她想設計一種小玩具,用來安撫目擊暴力的兒童,分散其注意力。

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▲連毛小孩都愛玩指尖陀螺。(影片/取自GIPHY,若遭移除請見諒)

至於研發指尖陀螺的真正靈感,則是來自於20多年前的一個夏天,赫廷格因患上重症肌無力(Myasthenia Gravis),這是一種自體免疫性疾病,會使肌肉變得脆弱,出現全身無力、肩不能抬、手不能提、蹲下去站不起來等症狀,甚至連洗臉和梳頭都要靠別人幫忙,因此讓她難以照顧女兒。 

赫廷格表示,「我那時連拿起玩具與她玩的力氣都沒有,於是我開始將報紙、膠帶和其他的物件貼來貼去。」看見女兒玩得不亦樂乎,之後就不斷改良,一開始玩具雛形其實只是用簡單的材料拼湊,之後不斷嘗試各種造型讓女兒玩,一邊玩一邊修改設計,最後指尖陀螺逐漸成型。

赫廷格提到,「指尖陀螺可以說我和女兒一起發明的,玩具設計目的在於女兒和我都能轉動它。」她花了幾年時間將玩具設計優化,之後帶著指尖陀螺在美國佛羅里達州一帶參展,「當時做到收支平衡,有幾千人玩過我的產品。」發展比較成熟後,她就帶女兒一起到華盛頓辦手續,終於在1997年取得專利。

▲凱薩琳赫廷格孫女。(圖/翻攝自YouTube)

然而事情並沒有想像中順遂,1997年成功申請專利後,赫廷格帶著指尖陀螺到美國第2大玩具製造商孩之寶(Hasbro)進行測試,可惜孩之寶最後決定放棄生產。赫廷格感嘆地表示,「如果當時我有錢,或有風險投資代理人,今天可能就會有不一樣的結局。」

▲指尖陀螺設計圖。(圖/翻攝自YouTube)

她多年來試圖將設計出售給幾家大型玩具公司,但由於專利在2005年到期後,市面上的其他公司現在可以自行販賣發明版本。儘管指尖陀螺已經發明20多年,但夯度不減,2017年指尖陀螺爆紅達到最高峰,各大玩具廠商都卯起來大量生產指尖陀螺,幾乎供不應求,紅到許多校園以及老師禁止學生玩。

赫廷格並沒有為自己當年放棄專利感到失落,反而很高興看到自己的設計大受歡迎。她接受採訪時表示,「有人問我:『你是不是瘋了?』但對我而言,我對於自己的設計能夠得到認同,幫助很多的人這件事感到很欣慰。」

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▲連毛小孩都愛玩指尖陀螺。(影片/取自GIPHY,若遭移除請見諒)

赫廷格目前居住在美國佛羅里達州奧蘭多市,在家附近一間咖啡廳接受訪問時坦言,「當一個發明家其實並不容易。」她感嘆,「只有約3%的發明家賺到錢。我見過很多發明家抵押房子,損失慘重,甚至窮到需要和人合租房子,找親朋戚友幫忙,生活相當艱難。」

海廷格接受CNN專訪時表示,「可能指尖陀螺就就是一種像新式香煙一樣,遲早要被開發利用的產品」,而且「如果我當時的唯一出發點就是賺錢的話,那我現在的心態可能會大不相同。」

採訪中,海廷格補充表示,自己並不清楚為什麼指尖陀螺在20年後突然風靡了起來,可能美國及世界許多地區的經濟衰敗可能是原因之一。她猜測現在人們的確需要這個玩具來舒緩心情,轉移焦點。

▲各式各樣的指尖陀螺。(圖/翻攝自每日郵報)

現在赫廷格靠接案工作維持生計,同時為她的原裝指尖陀螺事業奔走,她在Kickstarter進行群眾募款活動,目標是籌集24,000美元(約新台幣729,816元)如果取得足夠資金,打算生產第一代指尖陀螺,但可惜並未募資成功。

她坦言,「雖然人生曾錯失了一次賺大錢的機會,但我並不後悔,我現在只為一件事後悔,就是應該多嘗試其他發明」。值得一提的是,赫廷格正在為她的下一個發明計畫進行努力,她打算研發有關飲食和健身議題的APP。

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